“Hay un finlandés que hace saque-volea y está en la final de Wimbledon Junior. Es una pasada”, me dijeron hace ya casi diez años.  Su nombre era Henri Kontinen y momentos antes de que, en 2008, Rafael Nadal y Roger Federer disputasen una de las finales de Grand Slam mas dramáticas y emocionantes de la historia, el finés batallaba el título sub18 ante un tal Grigor Dimitrov. El búlgaro venció a Kontinen en dos sets y se alzó con la corona sobre el césped londinense pero mientras todos se quedaron asombrados con el juego de Dimitrov, un prodigio técnico con gestos calcados a los de Federer, mi atención recayó en Kontinen, un jugador nacido para morir en la red. Un suicida en una época donde los jugadores solamente subían a la media pista para darse la mano al final del partido.

A sus 18 años recién cumplidos, Kontinen ya había maravillado como doblista en categoría junior, ganando el torneo de Roland Garros junto al indonesio Rungkat, y su atractivo juego de saque-volea también le daba réditos en el circuito individual, donde progresó con paso lento pero seguro. En España le pudimos ver batiendo en 2010 a Roberto Bautista en el Challenger de El Espinar, torneo que le vio llegar hasta los cuartos de final. Ese fue su mejor año como singlista, acabando cerca del top200. Desafortunadamente las lesiones de rodilla hicieron aparición de manera constante en la carrera deportiva de Henri, que tuvo largos parones alejado de las pistas.

En la primera mitad de la temporada 2013, Kontinen no tenía ránking y decidió volver a los orígenes. Tomó la decisión de reconvertirse en doblista y probar cómo respondía su rodilla a un circuito menos exigente en el plano fisico. Se apuntó junto al indonesio Rungkat, su compañero de fatigas en categoría junior, a dos torneos ITF en Holanda y los ganaron en ambos. La progresión de Henkka, como le llaman en Finlandia, fue fulgurante. Enseguida comenzó a jugar Challengers por parejas y a ganarlos y finalizó el curso muy cerca del top100. Un año después levantó junto a Nieminen en Kitzbühel su primera corona ATP y disputó tres de los cuatro torneos del Grand Slam. Su progresión fue fulgurante y su reconversión a especialista por parejas fue un completo éxito.

En el fondo, siempre había pensado que Kontinen tenía madera para convertirse en el mejor doblista del mundo pero no pensaba que lo haría con tanta rapidez. En 2015 ganó en Barcelona su primer título ATP 500 con Draganja. También ganó coronas con jugadores tan variopintos como Treat Huey, Guillermo García López o Dominic Inglot. Kontinen empastaba a la perfección con casi cualquier tenista. Con él en el equipo, la combinación era ganadora. 8 años después volví a jugar la final de Wimbledon, en este caso en el torneo de dobles mixtos junto a la británica Heather Watson. Y en esta ocasión, Henri se volvió con la copa a casa. El finés estaba empezando a cobrarse sus deudas particulares, esas que las lesiones no le dejaron durante mucho tiempo subsanar.

Además, si veías a Kontnen jugar notabas en su rostro que se estaba divirtiendo. Que era feliz y que tenía muy poco que perder. Alegre dentro de la cancha. Tímido fuera de ella. Eso sí, los grandes títulos aún se le resistían. Hasta que apareció John Peers en la ecuación. Junto al aussie, Henri accedió al top20 el pasado mes de octubre y ganó de manera consecutiva el Masters 1000 de París-Bercy y el torneo de maestros de Londres. Ganar un Grand Slam era el gran reto al que debían enfrentarse a continuación. En Melbourne lo consiguieron, cuajando un torneo casi perfecto. Especialmente emocionante fue para Peers al ser australiano pero también para un Kontinen que apenas tres años y medio antes era virtualmente un exjugador.

Tras levantar su primer major ya era top-5, siendo evidente que quemaba las etapas rápido. Y lo ha vuelto a demostrar, ya que este lunes Kontinen aparecerá como el número uno del ránking de dobles, a la conclusión de la gira estadounidense de cemento. Un premio merecido para un jugador valiente, un jugador diferente. Un premio para alguien que tuvo una segunda oportunidad y la aprovechó.

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